Materiales Biodegradables

El término materiales biodegradables se utiliza para describir los materiales que se descomponen por la acción de bacterias, hongos y otros organismos vivos. La temperatura y la luz del sol también pueden jugar un papel en la descomposición de los plásticos biodegradables y otras sustancias. Si estos materiales no son biodegradables, permanecen en el ambiente por mucho tiempo, y, si estas mismas sustancias son tóxicas, pueden contaminar el suelo y el agua. Algunos contaminantes no biodegradables pueden ser capaces de causar daños a los organismos en el ambiente.

Las sustancias comunes y cotidianas que son biodegradables incluyen los restos de comida, hojas de árboles, ramas y pasto. Muchas comunidades ya animan a la gente para compostar estos materiales y utilizarlos como abono o humus (un material rico en materia orgánica) para la jardinería. Debido a que los materiales vegetales son biodegradables, el compostaje es una manera de reducir las cantidades de desechos sólidos de los pueblos y ciudades de lo contrario han de disponer en los rellenos sanitarios.

En muchos casos, los científicos pueden buscar alternativas biodegradables a los productos no biodegradables. Por ejemplo, cuando se desarrollaron los detergentes domésticos y entraron en amplio uso, la espuma comenzó a obstruir los arroyos y las plantas de tratamiento de aguas residuales. La espuma fue causada por la presencia de un fosfato complejo, tripolifosfato de sodio, un ingrediente que reacciona con detergente y retira la suciedad de las superficies de la ropa. Estos fosfatos complejos, llamados tensioactivos por sus acciones en las superficies de materiales, no biodegradables, parecían estar dañando las plantas y los peces en los arroyos. Los fabricantes de detergentes respondieron a este problema mediante la sustitución de fosfatos con enzimas como la proteasa y la amilasa, que son biodegradables.

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